Действие протекает в губернском городе, в доме Прозоровых. Семья  планирует переехать в Москву, где все они родились и выросли. Сестры Андрея Ольга, Ирина и Маша пророчат ему большое будущее, они уверены, что он поступит в университет и станет учёным. Но карьера учёного ему только снится, Андрей ни к чему не стремится, так как не может выйти из под власти своей жены Наташи.

Герои пьесы не свободные перелетные птицы, они заключены в прочную социальную «клетку», и личные судьбы всех, в нее попавших, подвластны законам, по каким живет вся страна, переживающая всеобщее неблагополучие. Не «кто?», а «что?» господствует над человеком.

Пьеса весьма актуальна и для нашего времени, когда многие люди, как и герои произведения, живут в «социальной клетке», не задумываясь о смысле своей жизни и поступая, так как все, а не так, как хотелось бы.